Canada is een kanoland bij uitstek. Een Canadees zonder kano of kajak is een Canadees met een waterscooter, motor- of zeilboot. Het land bevat water, veel water: ingeklemd tussen twee oceanen, de Noordwestpassage in het poolgebied, vijf van ’s werelds grootste zoetwatermeren en heel veel rivieren en meren.

De originele bewoners in het Arctisch gebied, in Canada de Inuit, hebben de kajak ontwikkeld. De kano is een belangrijk vervoersmiddel geweest bij de ontdekking van Canada. Franse ‘coureurs de bois’ en Engelse ‘voyageurs’ hebben met behulp van de originele bewoners Canada per kano doorkruist en opgetekend. Zij gebruikten het uitgebreide rivieren- en merenstelsel vervolgens voor een florerende bonthandel. Het oudste Canadese bedrijf is genoemd naar een van de waterwonders van Canada: de Hudson Bay Company (kortweg The Bay). Na de terugloop in de bonthandel zijn de rivieren gebruikt voor de houthandel. Al dat water heeft een belangrijke rol gespeeld in de ontwikkeling van Canada.

 

De Canadezen hebben het historisch belang van hun rivieren onderkend. Vanaf 1984 is men bezig de historisch belangrijkste waterwegen te erkennen met een beschermde status, de z.g. “heritage river”. In 1986 kreeg de eerste rivier deze status: de French River. Deze rivier was een belangrijke handelsroute voor de originele bewonders, de Fransen én de Engelsen naar de binnenlanden en het noordwesten van Canada. De French ligt in de provincie Ontario en loopt met 110 km lengte met een verval van 19 meter van Lake Nippissing westwaarts. De rivier mondt uit in een delta vol eilandjes en waterlopen in Georgian Bay, Lake Huron. Deze delta is een bescherm natuurgebied en kan alleen met een boot bezocht worden. Aangezien de rivier door het z.g. Canadian Shield loopt, betekent het dat de rivier diepuitgeslepen door een ruig rotslandschap loopt, maar de bovenloop gaat ook door dikbebost gebied. Het verval wordt benadrukt door diverse waterversnellingen en -vallen.

 

Vóór onze vertrek naar Canada regelen we via Black Feather  een geheel verzorgde en begeleide trip op de French. De organisatie is uitermate vriendelijk en helpt waar het kan. We kiezen deze trip deels omdat het een beginnerstoer is (we hebben zeer weinig ervaring), deels vanwege de ‘white water’ in de vorm van enige stroomversnellingen. Verder wordt al het materiaal geregeld of kun je het bijhuren. Handig, je neemt tenslotte niet alles mee in het vliegtuig als je rondom de kanotrip nog 3 weken in Canada rondtoert.

Ons beginpunt ligt bij Wolseley Bay, waar onze groep zich op vrijdagochtend verzamelt bij Pine Cove Lodge. Naast ons gezin van vier, bestaat de groep uit een echtpaar van 65 en 67, en de twee gidsen - jonge meiden van begin 20. Alle spullen worden over de vier boten, waarna duwen we af voor een oefenkwartiertje annex stoomcursus peddelen. De basisslagen die echtgenoot Gerard en ik van Valerie in de introductiecursus hebben geleerd, komen in het Engels langs en ook onze kinderen proberen de slag te pakken te krijgen. Daarna gaan we op pad: we varen Wolseley Bay uit, steken de North Channel over en duiken de Main Channel van de rivier in.

 

Gedurende vier dagen zakken we de rivier ruim 35 km af en nemen we een aantal stroomversnellingen per kano. Gelijk bij de eerste versnelling blijf ik met dochter vastzitten op de kant en moet worden losgeduwd door een gids, genânt. Het zag er bij de anderen zo makkelijk uit... Helaas geven de gidsen geen aanwijzingen hoe we beter door white water kunnen varen. De tweede versnelling is dan al even spannend: de versnelling is in twee stukjes opgeknipt. Even lijkt het alsof we er zijwaarts af gaan. Aangezien we weer de wal raken, nemen we het tweede deel van de versnelling echter op een verschrikkelijk correcte manier. Uiteindelijk slaat niemand tijdens de tocht om. Bovendien lopen we bij een aantal versnellingen op de oever weer naar boven en nemen we ze al zwemmend!

Elke avond kamperen we op een van de 230 aangegeven en meestal mooie plekken: vaak rostgrond om de tent op te zetten, meestal een ‘thunderbox’: een krat boven een gat oftewel de wc en een aangewezen plek voor het kookvuur. We nemen beslist meer calorieën in dan we verbranden tijdens het kanoën. De meiden bereiden voor ons meer dan uitstekende maaltijden. Wat je wel niet allemaal op zo’n vuur kan koken!!

En natuurlijk bewonderen we het overweldigende natuurschoon dat de omgeving ons biedt. De rotspartijen zijn ruig en erg imponerend. We volgen een nerts, observeren een familie muskusratten die een verlaten beverburcht heeft gekraakt, zien een ‘loon’ (watervogel) en diverse vogels. Helaas komen we geen hert, eland, zwarte beer of bever tegen.

 

De rivier is dan weer smal als door een kloof, dan weer zo breed dat je op een meer lijkt te varen. Het weer is goed, wel veel zon maar net niet te warm al gaat de temperatuur in de tent ’s avonds maar langzaam omlaag. Zondagmiddag krijgen we tegenwind. Die wordt opgestuwd tot zo’n windkracht 6 en zorgt voor witte koppen op het water. Dit komt regelmatig voor, maar is niet in de brochure gemeld. Inmiddels heb ik zoonlief in de kano en daar ik ben zeer blij om. Ik had het anders niet gered, zijn kracht heb ik nodig om zelf de kano te kunnen besturen. Er valt heel moeilijk tegen deze wind in te peddelen. Gerard heeft met Floor moeite vooruit te komen. En het andere stel heeft een hulplijn nodig van de gidsen. Uitgeblust komen we uiteindelijk op de beoogde campsite aan. Als we in de ochtend veel eerder waren vertrokken, dan was de tocht waarschijnlijk makkelijker verlopen, maar goed, we zijn er...

De volgende en laatste dag is het weer opgeklaard en hebben we een makkelijk laatste stuk varen naar de plek waar we opgepikt worden. Aan het toenemend overig (gemotoriseerd) bootverkeer en de vakantiehuizen langs de oever merken we dat we weer bij de bewoonde wereld komen.Na een laatste lunch op de eindbestemming worden we naar het beginpunt teruggereden. We bezoeken zelf nog het fraaie en uitgebreide bezoekerscentrum dat bij het park en de rivier hoort. De historie van de rivier wordt zeer mooi tentoongesteld en er hangt een mooie berkenbasten kano. Zo vervolgen we onze vakantie met een mooi kanoavontuur vol verhalen als herinnering.

 

Tot slot: goedkoop is de oplossing niet, maar Black Feather heeft in hun programma vele mooie trips verspreid over geheel Canada, met name in de veel noorderlijk gelegen territories met zijn toendra en poolgebieden.

 

Angelique van Houwelingen

Leden Login